Det snør mikroplast

Forskere har oppdaget en uventet mengde mikroplast i snøprøver, selv i avsidesliggende områder som Arktis. Angivelig transporteres det gjennom atmosfæren – og muligens også inhaleres.

Mikroplast blir også transportert over atmosfæren i betydelige mengder og lander dermed i avsidesliggende områder av jorden – selv på flytende isflak i Polhavet. Fremfor alt spiller snø åpenbart en viktig rolle her. Dette er resultatet av et forskerteam fra Alfred Wegener Institute (AWI) i tidsskriftet “Science Advances”.

Forskerne fant mikroplast i snøprøver fra Alpene til Arktis. De tok til og med snøprøver av fem isflak som svevde mellom Grønland og Spitsbergen. Konsentrasjonen var veldig avhengig av stedet: jo lenger borte fra tettbygde og industrialiserte områder, jo mindre mikroplast befant seg i snøen. I snøen på en motorvei i Bayern fant forskerne 154 000 partikler per liter, i Arktis i underkant av en tidel av den.

Ny tilnærming

At mikroplast transporteres med luft, er ikke grunnleggende nytt. Men verdiene er betydelig høyere enn tidligere estimater.

Forskerne tilskriver dette prosedyren. Tidligere undersøkelser var basert på målinger i støvavsetninger. Til og med støv – for eksempel fra Sahara – transporteres over lange avstander og tar med seg plast. Men snø ser ut til å vaske mikroplasten spesielt ut av atmosfæren, sier Gunnar Gerdts fra AWI, som var involvert i studien. Det kan forklare den uventet høye konsentrasjonen.

I tillegg til dette er målemetodikken. Gerdts undersøkte prøvene ved hjelp av infrarød spektroskopi. Restene i den smeltede snøen blir bestrålet med infrarødt lys. Som et resultat kan enda mye mindre partikler påvises enn ved tidligere studier, der plasten blir lest ut av prøvene for hånd. På det “optiske fingeravtrykket” kan nå også bestemme hvilken type plast.

En del av det kommer antagelig fra Europa

Mikroplasten som transporteres over luften er overveiende slitasje av byggematerialer, maling og dekk – plastposer spiller praktisk talt ingen rolle.Spredningen av plast over atmosfæren har så langt – i motsetning til skulpturen i verdenshavene – lite oppmerksomhet. Det er en stor forskjell: ifølge en naturstudie fra 2017 kommer plast i verdenshavene stort sett fra forurensede elver i Asia, spesielt Kina. Inntredenen fra Europa spiller bare en mindre rolle. Mikroplastisk snø ser ut til å være annerledes – i det minste når det gjelder prøvene i Polhavet.”

Antagelig kommer en del av det til og med fra Europa,” sier Gerdts kollega Melanie Bergmann. Forskerne konkluderer med dette på grunn av sammenligningen med transport av plantepollen. Mikroplastpartikler har samme størrelse som pollenkorn, og deres fordeling over luften har blitt relativt godt studert.

Mikroplast som fint støv?

På den annen side er det lite kjent om hva mikroplastikken i menneskekroppen gjør. For ett år siden forårsaket en studie en følelse av at mikroplastiske spor kan oppdages i folks avføring praktisk talt over hele verden. Det er godt mulig at plasten som mennesker absorberer gjennom mat, skilles ut stort sett uendret.

Men den nye studien antyder at noe av plasten også kommer inn i kroppen via luftveien. Inhalert mikroplast, men – i det minste de aller minste partiklene – er faktisk svevestøv. Fra den ene vet igjen at han favoriserer lunge-, hjerte- og kreftsykdommer.